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Viruela del mono: transmisión, síntomas y la vacuna

Conocida internacionalmente como viruela del mono, la enfermedad, que es endémica en regiones de África, ya ha llegado a 20.637 personas en este año.

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La Organización Mundial de la Salud (OMS) declaró hace seis días que la viruela del mono es una emergencia de salud pública de importancia internacional.

La Universidad Federal de Río de Janeiro (UFRJ) realizó una reunión donde expertos presentaron lo que ya se sabe sobre la enfermedad y también respondieron preguntas de los participantes presenciales y en línea.

"Conocemos este virus y sabemos cómo enfrentarlo. Tenemos todos los elementos para erradicarlo", dijo el médico Amilcar Tanuri, coordinador del Laboratorio de Virología Molecular de la UFRJ y consultor del Ministerio de Salud.

Según él, como ya hay muchos estudios sobre la viruela del mono, es una situación diferente a la del covid-19, que surgió como una nueva enfermedad. Sin embargo, el investigador advierte que el éxito en la lucha contra el brote dependerá del compromiso de las autoridades públicas.

El origen

La viruela del mono es causada por un poxvirus del subgrupo ortopoxvirus, así como por otras enfermedades como la viruela bovina y la viruela, erradicadas en 1980 con la ayuda de la vacunación. El cuadro endémico en el continente africano se debe a dos cepas distintas.

Uno de ellos, considerado más peligroso porque tiene una tasa de mortalidad de hasta el 10%, está presente en la región de la cuenca del Congo. El otro, con una tasa de letalidad del 1% al 3%, se encuentra en África occidental y es el que dio origen al brote actual.

Sin embargo, según el médico, el virus en circulación sufrió un reordenamiento genético que contribuyó a su capacidad de transmisión en todo el mundo. “Tuvo una evolución disruptiva, sufrió una mutación drástica”, dijo. El investigador afirmó que los casos graves no son recurrentes. La mayor preocupación cubre los grupos de riesgo que incluyen inmunodeprimidos, niños mayores de 13 kg y mujeres embarazadas.

“La tasa de letalidad está relacionada con el sistema de salud local. En el brote actual, hasta el momento, no hemos tenido muertes fuera de las áreas endémicas. Esto demuestra que el virus de la viruela símica tiene una letalidad baja”, resaltó la viróloga Clarissa Dámaso, jefa del Laboratorio de Biología Molecular de Virus de la UFRJ y asesor de la OMS.

Transmisión y síntomas

La viruela del mono se describió por primera vez en humanos en 1958. En ese momento, los monos también estaban afectados y murieron. De ahí el nombre de la enfermedad. Sin embargo, en el ciclo de transmisión, son víctimas como los humanos. En la naturaleza, los roedores salvajes representan el reservorio animal del virus.

“No hay reservorios descritos en lugares fuera de África. Una de las mayores preocupaciones en el brote actual es evitar que el virus encuentre un reservorio en otros países. Si eso sucede, es mucho más difícil de contener”, explicó Clarissa. Sin un reservorio animal, la transmisión en el mundo ha ocurrido de persona a persona. La infección surge de las heridas, fluidos corporales y gotitas del paciente. Esto puede ocurrir por contacto cercano y prolongado sin protección respiratoria, contacto con objetos contaminados o contacto con la piel, incluido el contacto sexual.

El tiempo de incubación del virus varía de cinco a 21 días. El síntoma más característico es la formación de erupciones y nódulos dolorosos en la piel. También se pueden presentar fiebre, escalofríos, dolor de cabeza, dolores musculares y debilidad. “Las lesiones son profundas, bien definidas en el borde y hay una progresión: empieza como una mancha roja que llamamos mácula, asciende hasta convertirse en pápula, se convierte en ampolla o vesícula y, finalmente, se rompe hasta convertirse en formar una costra", explicó el infectólogo Rafael Galliez, docente de la Facultad de Medicina de la UFRJ.

Según el protocolo de la OMS, se deben considerar sospechosos los casos en los que el paciente presente al menos una lesión cutánea en cualquier parte del cuerpo y cumpla alguno de estos requisitos en los últimos 21 días: antecedente de viaje a un país con casos confirmados, contacto con viajeros que han estado en ese país o contacto íntimo con extraños.

Diagnóstico y tratamiento

El Laboratorio Molecular de Virología de la UFRJ se ha consolidado como uno de los centros nacionales de diagnóstico de la enfermedad. El primer caso en el estado de Río de Janeiro se detectó el 14 de junio, cinco días después de que se confirmara en São Paulo el primer caso del país. Desde entonces, ha habido 117 resultados positivos en el estado de Río. Otros estados también enviaron muestras para análisis en la UFRJ. Estos análisis se realizan en fluidos recogidos directamente de las lesiones de la piel utilizando un hisopo seco. Existe la expectativa de que la población pronto tenga acceso a pruebas rápidas de detección de antígenos, similares a las realizadas para el covid-19.

Incluso en los casos más característicos, el examen es importante para confirmar el análisis clínico. Un reto para la detección de la enfermedad es la similitud de sus lesiones con las provocadas por la varicela, enfermedad conocida popularmente como varicela y causada por un virus de otro grupo. El cambio en el perfil de los síntomas también ha despertado la alerta de los expertos. En la viruela del simio, las erupciones tendían a aparecer más o menos juntas y evolucionaban al mismo ritmo.

Una vez detectada la enfermedad, el tratamiento se basa en apoyo clínico y medicación para aliviar el dolor y la fiebre. Un antiviral llamado tecovirimat, que bloquea la propagación del virus, ya se usa en algunos países. Según el médico, el 10% de los pacientes han sido hospitalizados para el control del dolor, generalmente cuando hay lesiones en el ano, los genitales o la mucosa bucal, que dificultan la deglución.

Prevención y vacunas

La vigilancia para la identificación rápida de nuevos casos y el aislamiento de los infectados son fundamentales para evitar la propagación de la enfermedad. Puede tomar hasta 40 días para reanudar las actividades sociales. Incluso si el paciente se siente mejor, debe permanecer aislado mientras todavía tenga una erupción.

“En la varicela, la lesión con costra ya no transmite el virus. En la viruela símica, esa lesión transmite”, enfatizó Rafael. El infectólogo advirtió de la importancia de evitar el contacto con personas que formen parte de grupos de riesgo. Según él, aunque hay pocos estudios de casos con mujeres embarazadas, los resultados no son buenos. “Hay una alta letalidad pediátrica. Existe lo que llamamos transmisión vertical, es decir, la afectación del feto con daños graves: pérdida de estructuras placentarias y abortos espontáneos. Con lo poco que se sabe, se considera una enfermedad obstétrica grave. Se debe instruir a los sospechosos de estar contaminados para que eviten el contacto con cualquier persona que pueda estar embarazada”, advirtió.

Los expertos de la UFRJ también señalaron que el uso del preservativo no previene la infección, ya que el intenso contacto e intercambio de fluidos corporales durante las relaciones sexuales ofrece varias oportunidades para la transmisión del virus.

Por otro lado, hay indicios de que las personas vacunadas contra la viruela tienen protección contra la viruela del mono. También se sabe que el sistema inmunitario desarrolla protección cruzada frente a diferentes ortopoxvirus. Esto significa que cualquier persona que ya haya sido infectada con viruela, posiblemente tenga inmunidad a la viruela del simio. Fue en base a este conocimiento que se creó la vacuna contra la viruela. Aunque estaba destinado a combatir la viruela, que afectaba exclusivamente a los humanos y tenía una alta tasa de mortalidad entre el 30% y el 40%, el inmunizador se desarrolló a partir del virus vaccinia, una enfermedad que suele infectar al ganado lechero y a los ordeñadores.

Con la erradicación de la viruela, la vacunación se suspendió en todo el mundo alrededor de 1980. En Brasil, se realizaron campañas más fuertes hasta 1975, pero hasta 1979 se aplicó el agente inmunizante en los puestos de salud. La evidencia sugiere que cualquier persona nacida antes de esa fecha y vacunada está protegida contra la viruela del simio.

La edad media de los infectados está por debajo de los 38 años. Si bien ya existen vacunas para ayudar a combatir el brote de viruela símica, no existe ninguna disposición para una campaña de inmunización masiva. La OMS orienta la protección de los profesionales de la salud y los investigadores de laboratorio. Para otros grupos de población, la inmunización debe realizarse después de la exposición.

Según la viróloga Clarissa, se trata de utilizar la estrategia de vacunación en anillo: se vacuna a las personas que están vivas y que han tenido contacto con un paciente positivo en un intento de bloquear la propagación del virus. "Esta vacuna funciona muy bien hasta cuatro días después de la infección", indicó.

Perfil de los infectados

Los hombres menores de 40 años representan la gran mayoría de los infectados. Estudios en el Reino Unido han encontrado que muchas víctimas se declaran homosexuales o bisexuales. Sin embargo, los expertos advierten que la viruela del simio puede afectar a cualquier persona, no solo a los hombres sexualmente activos. Mujeres y adolescentes ya fueron diagnosticadas con la enfermedad por el Laboratorio Molecular de Virología de la UFRJ.

El director de la OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, aconsejó esta semana a los hombres que tienen sexo con hombres que reduzcan su número de parejas sexuales en este momento. Al mismo tiempo, advirtió que “el estigma y la discriminación pueden ser tan peligrosos como cualquier virus y podrían alimentar el brote”.

Según el doctor Amilcar Tanuri, la desinformación puede dejar a la sociedad desprevenida para enfrentar el brote. “Esto se remonta a la historia del SIDA y el VIH. Al principio, había un estigma que solo se interponía en el camino de la prevención de la enfermedad. Esto se debe a que cuando el virus ingresa a un grupo inicial, tarda un tiempo en propagarse a otros grupos. "Con el VIH. Empezó así. Luego se supo que los hemofílicos tenían VIH, que los niños nacían con VIH. No hay evidencia biológica de que el virus de la viruela del simio sea específico del sexo. De hecho, no sé qué virus tiene esto". especificidad”, dijo.

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